25 octobre 2021

Covid-19 : « Je n’ai jamais rien vu de tel ». Doit-on se soucier de la flambée des cas graves chez les enfants ?

Partout où le variant delta du virus responsable du Covid-19 est présent, les données hospitalières suggèrent une recrudescence du nombre d’enfants hospitalisés. Cependant, aucune étude ne montre que ce variant serait plus violent pour les enfants en particulier : sa forte circulation et sa contagiosité suffiraient à expliquer ces épidémies.

Aux Etats-Unis, les données de deux Etats parmi les moins vaccinés et les plus touchés par le variant delta sont préoccupantes : en Floride et en Louisiane, un nombre considérable d’enfants se retrouvent à l’hôpital pour Covid-19.

La vaccination des enfants plus âgés n’explique pas tout

Pour l’instant, les scientifiques ne savent pas comment l’expliquer, mais les observations sont claires. Les médecins supposent que l’hypertransmissibilité de cette variante, combinée à une population sous-vaccinée, font partie de l’explication.

bilan covid 19

Ceci est d’autant plus vrai que les plus jeunes enfants ne sont pas encore éligibles à la vaccination. En France également, le nombre de jeunes patients hospitalisés explose, mais la vaccination des patients plus âgés ne suffit pas à l’expliquer, comme nous l’avons expliqué ici.

A la Nouvelle-Orléans (Louisiane), en deux semaines seulement, pas moins de 20 enfants ont contracté une forme grave de Covid-19 :

« Je n’ai jamais rien vu de tel. Depuis 35 ans que j’étudie les maladies infectieuses… je n’ai jamais été aussi inquiet pour nos enfants qu’aujourd’hui. Cette variante est le pire cauchemar d’un médecin infectiologue.« 

Mark Kline, médecin en chef de l’hôpital pour enfants de la Nouvelle-Orléans.
covid 19 vendee

À Orlando, en Floride, les médecins de l’hôpital Arnold-Palmer ont également constaté un pic :

« Au cours des deux dernières semaines, les cas ont continué à augmenter. Et je ne pense pas que nous ayons atteint le pic.« 

Federico Laham, directeur médical de l’hôpital

Ces deux États américains font partie des épidémies qui se développent le plus rapidement. Alors, cette recrudescence des cas chez les enfants est-elle la conséquence d’un virus plus dangereux pour eux, ou simplement d’un virus qui circule davantage ?

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Un terrain favorable à un virus plus contagieux

« Il est trop tôt pour le dire », prévient Bernhard Wiedermann, spécialiste des maladies infectieuses à l’hôpital pour enfants de Washington. « Il faudra du temps et la collecte de données sur plusieurs sites pour savoir » si Delta est plus virulent chez les enfants que les souches précédentes du virus.

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) n’imagine pas non plus que la variante delta soit plus virulente chez les jeunes :

covid 19 bresil

« Permettez-moi d’être très clair : nous ne constatons pas que la variante Delta cible spécifiquement les enfants. Le taux d’incidence augmente dans tous les groupes d’âge« 

Maria Van Kerkhove, directrice de l’équipe technique Covid-19 pour l’OMS

Une chose est sûre, cependant : le fait qu’ils ne soient pas vaccinés « pousse » le virus à infecter les enfants plutôt que les adultes, chez qui une proportion croissante de la population est immunisée.

« Si plus d’enfants tombent malades, c’est tout simplement parce que plus d’enfants tombent malades : il s’agit clairement d’une contagiosité accrue, et non d’une virulence accrue« 

Paul Offit, chercheur en vaccins à l’hôpital pour enfants de Philadelphie

Depuis le début de la pandémie, 4,1 millions d’enfants ont été testés positifs au Covid-19 aux États-Unis, ce qui représente 14,3% des infections. Ce pourcentage était proche de 20% à la fin du mois de juillet. L’Association américaine de pédiatrie appelle désormais à la vaccination des enfants de 5 à 11 ans.

covid 19 en france

Autres pays concernés

Au Royaume-Uni aussi, le nombre d’enfants hospitalisés pour Covid a explosé en même temps que la variante delta, en juin et juillet. Les hôpitaux britanniques recevaient plus de 300 enfants par semaine à la fin du mois de juillet – un niveau jamais atteint auparavant. La raison présumée ? Là encore, on dit que le virus est plus contagieux et se propage « mieux » parmi les populations les moins bien vaccinées. Et donc chez les enfants.

En France aussi, dans les régions les plus touchées, le nombre d’enfants hospitalisés a atteint des records. C’est le cas en Occitanie, où depuis quatre semaines, il n’y a jamais eu autant d’enfants hospitalisés depuis le début de la pandémie. A chaque fois, le nombre d’enfants hospitalisés reste faible, ce qui appelle à la prudence : dans la plupart des régions françaises, on parle de quelques dizaines d’enfants, parfois moins.

Covid-19 et la rentrée scolaire est source d’inquiétude

En Espagne aussi, à l’approche de la rentrée scolaire, comme le rapporte El Pais, les professionnels de l’éducation s’inquiètent du fait qu’aucune mesure spécifique n’a été prise pour les écoles. Mais en ce qui concerne les enfants, une étude scientifique publiée fin juin confirme ce que de nombreux scientifiques supposent depuis des mois :

covid 19 espagne

« La fermeture des écoles était la mesure la plus efficace pour enrayer l’épidémie« 

Cela ne signifie pas, poursuivent les chercheurs, que les écoles « doivent » être fermées. Mais que leur réouverture doit s’accompagner de protocoles sanitaires stricts – et notamment de mesures de renouvellement de l’air, de filtres, etc. C’est ce que préconise Rémi Salomon, président de la commission médicale de l’AP-HP : En France, la rentrée scolaire est prévue le 2 septembre. Le ministère de l’Éducation nationale a évoqué les détecteurs de dioxyde de carbone – sans dire combien ni où ils seront installés – et établi quatre niveaux d’alerte. Mais aucun d’entre eux ne prévoit la fermeture des écoles.

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