25 janvier 2022

La Nasa prévoit de retourner sur Vénus avec deux missions d’ici 2030

La Nasa retourne sur Vénus pour la première fois en plus de trente ans afin de mieux comprendre l’histoire de ce qui, selon les scientifiques, aurait pu être la première planète habitable du système solaire.

Les plans de deux missions spatiales distinctes et ambitieuses vers la plus proche voisine de la Terre ont été annoncés mercredi par le directeur de l’agence spatiale américaine, Bill Nelson. Les lancements sont prévus pour 2028-2030, a-t-il précisé.

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La Nasa a mis de côté 1 milliard de dollars (700 millions de livres sterling) de fonds de développement pour les deux projets, qui constitueront la première exploration américaine de la planète depuis 1989. Le vaisseau Magellan, que les responsables ont envoyé plonger dans l’oubli de l’atmosphère de Vénus en 1994, au terme de sa mission de cinq ans, a fourni des images inédites de la surface cratérisée et volcanique de la planète, que la Nasa cherche maintenant à approfondir.

« Il est étonnant de constater à quel point nous en savons peu sur Vénus, mais les résultats combinés de ces missions nous renseigneront sur la planète, depuis les nuages dans son ciel jusqu’à son noyau, en passant par les volcans à sa surface », a déclaré Tom Wagner, responsable scientifique du programme de découverte de la Nasa.

« Ce sera comme si nous avions redécouvert la planète ».

La première mission sélectionnée par l’agence spatiale parmi une liste restreinte de quatre concepts annoncés pour la première fois en février 2020 est Davinci+ (Deep atmosphere Venus investigation of noble gases, chemistry and imaging).

Elle mesurera la composition de l’atmosphère de la planète pour comprendre comment elle s’est formée et a évolué, et déterminera si la planète a déjà eu un océan, a précisé la Nasa.

Elle renverra également les premières images à haute résolution des caractéristiques géologiques de Vénus, connues sous le nom de tesselles, qui, selon les scientifiques, sont comparables aux continents de la Terre.

La deuxième mission, baptisée Veritas (Venus emissivity, radio science, InSAR, topography and spectroscopy), cartographiera la surface de Vénus pour déterminer l’histoire géologique de la planète et comprendre pourquoi elle s’est développée si différemment de la Terre. Les images des élévations de la surface permettront de créer des reconstructions en 3D de la topographie et fourniront des indices permettant de savoir si l’activité volcanique est toujours en cours.

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Le magazine Scientific American a annoncé que la Nasa brisait ainsi sa « malédiction de Vénus », l’agence spatiale étant perçue comme ayant laissé languir l’exploration d’autres planètes au détriment de l’exploration de Mars.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Nasa pour les sciences, a salué ce qu’il a appelé « une décennie de Vénus, pour comprendre comment une planète semblable à la Terre peut devenir une serre ».

« Nos objectifs sont profonds », a-t-il déclaré. « Il ne s’agit pas seulement de comprendre l’évolution des planètes et l’habitabilité dans notre propre système solaire, mais de s’étendre au-delà de ces limites aux exoplanètes, un domaine de recherche passionnant et émergent pour la Nasa. »

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