Raja Ampat, en Indonésie : “Le dernier paradis sur terre”.

Il y a plus de 30 ans, le Néerlandais Max Ammer, passionné d’histoire, a reçu une information de son propriétaire de l’époque, un ancien combattant, concernant des avions immergés de la Seconde Guerre mondiale dans les eaux indonésiennes.
Ce tuyau l’a conduit à ce qui allait devenir une expédition de plongée de quatre mois à travers différents archipels, en consultant les pêcheurs locaux en cours de route.
Au cours de son voyage, un endroit s’est distingué des autres : Raja Ampat, dans la province indonésienne de Papouasie occidentale.

Situé au cœur du Triangle de Corail, le réseau d’aires marines protégées des Raja Ampat s’étend sur plus de 4 millions d’hectares et comprend environ 1 500 îles.
Les Raja Ampat ont la réputation de posséder la biodiversité marine la plus riche de la planète et leur situation relativement éloignée leur a permis d’échapper au tourisme de masse. Il n’est donc pas surprenant qu’ils soient souvent présentés comme “le dernier paradis sur terre”. On y trouve plus de 1 600 espèces de poissons et quelque 75 % des espèces de coraux connues dans le monde.

Situé au coeur du Triangle de Corail

Situé au cœur du Triangle de Corail, le réseau d’aires marines protégées des Raja Ampat s’étend sur plus de 4 millions d’hectares et comprend environ 1 500 îles.
Les Raja Ampat ont la réputation de posséder la biodiversité marine la plus riche de la planète et leur situation relativement éloignée leur a permis d’échapper au tourisme de masse. Il n’est donc pas surprenant qu’ils soient souvent présentés comme “le dernier paradis sur terre”. On y trouve plus de 1 600 espèces de poissons et quelque 75 % des espèces de coraux connues dans le monde.

“Il y a des zones magnifiques à l’infini et plusieurs centaines de magnifiques jardins de corail”, déclare Ammer.
Son amour pour la beauté naturelle et les communautés locales l’a incité à ouvrir le Kri Eco Dive Resort en 1994, dans le but de former des plongeurs locaux et de faire découvrir le “monde aquatique intact”. Un centre de villégiature situé dans la baie voisine de Sordio a suivi, les deux établissements étant gérés par la société Papua Diving d’Ammer.

Raja Ampat

Raja Ampat n’a pas toujours été une réussite en matière de conservation, ce qui prouve que de véritables changements sont possibles avec la bonne approche.
“Il y a environ 20 ans, Raja Ampat était en déclin à cause de la pêche commerciale non réglementée et de pratiques non durables”, explique à CNN Travel Meizani Irmadhiany, vice-président senior et président exécutif de Konservasi Indonesia, qui cite en exemple le shark finning et le braconnage des tortues.
“Beaucoup de choses devaient se produire en partenariat avec diverses parties prenantes pour renverser la situation”.

En 2004, les Raja Ampat ont été ajoutées à l’initiative Bird’s Head Seascape de Papouasie occidentale, un projet visant à créer un réseau de zones marines protégées avec le soutien de conservateurs internationaux et des autorités locales. Ce projet vise à préserver les ressources marines tout en garantissant la sécurité alimentaire et des avantages économiques durables pour la population locale.
“Depuis le lancement de l’initiative, les populations de poissons ont rebondi ; le braconnage par des pêcheurs extérieurs a diminué d’environ 90 % ; le corail se reconstitue ; et la sécurité alimentaire et les moyens de subsistance à long terme des communautés locales se sont améliorés”, explique M. Irmadhiany.

Les parcs emploient des personnes locales pour surveiller et protéger les zones

Inciter les communautés locales à devenir des membres actifs de l’effort de conservation a été la clé de son succès.
Les parcs emploient des personnes locales pour surveiller et protéger les zones. Ils préservent les connaissances indigènes locales, les valeurs et les pratiques traditionnelles telles que le “Sasi”, qui fait référence à la tradition locale séculaire consistant à séquestrer des zones pour permettre aux écosystèmes de se rétablir.
“Vous devez commencer par les communautés et vous assurer que vos solutions répondent à leurs besoins. L’objectif est de soutenir leur engagement autodéterminé à protéger leur lieu de vie, afin que la solution soit durable et profite aux populations locales et à la biodiversité”, explique M. Irmadhiany.
Leurs efforts portent leurs fruits. Au début de cette année, le réseau de parcs marins des Raja Ampat, qui comprend dix zones protégées couvrant plus de deux millions d’hectares, a reçu le prix Blue Parks.

Organisé par Marine Conservation International et approuvé par les Nations unies, ce prix annuel récompense les parcs marins du monde entier qui répondent aux normes scientifiques les plus élevées en matière d’efficacité de la conservation.

Marit Miners cofondatrice du célèbre Misool Eco Resort et de la Misool Foundation

Marit Miners est la cofondatrice du désormais célèbre Misool Eco Resort et de la Misool Foundation, l’un des meilleurs exemples de l’importance de faire participer les communautés locales à la création d’un complexe touristique financièrement et écologiquement durable.
Sa relation avec les Raja Ampat a commencé par une histoire d’amour. Lors d’un voyage à Bangkok en 2005, elle a rencontré un autre passionné de plongée et son futur mari, Andrew Miners.
Lors de leur troisième rendez-vous, il l’a invitée à plonger à Raja Ampat.
“Ma première visite à Raja Ampat en 2005 a changé ma vie”, raconte Andrew Miners à CNN Travel. Née en Suède, elle a étudié l’anthropologie avant de découvrir sa passion pour la plongée sous-marine et le yoga en Thaïlande.

“C’était différent de tout ce que j’avais vécu auparavant, à la fois au-dessus et au-dessous de l’eau”.
Si les récifs au large de l’île de Batbitim, où se trouve maintenant Misool, étaient étonnants, quelque chose a irrité Miners à propos de l’ancien camp de finning de requins.
“Je n’avais pas vu un seul requin vivant”, explique-t-il.
La biodiversité n’avait pas encore récupéré après des années de pratiques de pêche commerciale. Cela a incité le couple à fonder la Misool Foundation et le Misool Resort – ce dernier étant un moyen de soutenir financièrement le travail de conservation – en 2005, peu de temps après leur première visite.
Ils ont ensuite conclu un accord avec les communautés locales pour faire de la réserve marine de Misool une “zone interdite”, c’est-à-dire que toutes les activités de pêche et de chasse seraient interdites dans cette zone de 300 000 acres. Depuis 2007, ils ont engagé leur propre patrouille de gardes forestiers pour surveiller les eaux.

La durabilité est toujours au premier plan des opérations

Quant à la station elle-même, la durabilité est toujours au premier plan des opérations.
Par exemple, les panneaux solaires réduisent l’utilisation des combustibles fossiles. L’eau de pluie est collectée pour produire de l’eau potable. Les jardins sur place fournissent des aliments biologiques. Les programmes de gestion des déchets de la fondation comprennent l’achat de déchets et de plastiques océaniques, qu’ils vendent à des recycleurs.

Pendant ce temps, les créatures marines reviennent sur le site où, autrefois, “des requins morts et sans ailerons étaient abandonnés dans les eaux peu profondes” et la vie sous-marine plus riche est devenue plus attrayante pour les plongeurs.
“Depuis 2007, la biomasse de poissons (à Misool) a augmenté en moyenne de 250 % et les populations de requins ont rebondi. Un écosystème sain et dynamique est merveilleux à découvrir pour les touristes, mais il est également essentiel pour les populations locales qui dépendent de l’abondance des récifs pour leur subsistance”, explique Mme Miners.
Elle note que l’engagement des communautés locales est essentiel pour le succès continu des Raja Ampat, car un environnement marin bien protégé nécessite une collaboration et un engagement à long terme.

“Au fur et à mesure que les écosystèmes se rétablissent, leur abondance devient de plus en plus attrayante pour ceux qui souhaitent les exploiter. Les menaces évoluent et se diversifient au fil du temps…. Il est irréaliste et risqué de supposer qu’un problème est définitivement réglé.”
C’est pourquoi il faut un dévouement de la part de la communauté, des gouvernements régionaux locaux, des scientifiques, des propriétaires d’entreprises, des organisations à but non lucratif, des écoles, des bailleurs de fonds et des partisans influents locaux et internationaux, ajoute-t-elle.
“Cette approche holistique donnera les meilleures chances de succès. Il faut beaucoup d’esprit et d’énergie, que l’on trouve ici à Raja Ampat”, déclare Mme Miners.

Cap Kri et autres visites incontournables à Raja Ampat

M. Ammer a également observé des changements positifs dans ses deux stations de Papua Diving.
Il y a une vingtaine d’années, lorsque le Dr Gerry Allen de Conservation International a plongé au Cap Kri, le récif maison de Papua Diving, il a compté un nombre record de 327 espèces de poissons en une seule plongée. Dix ans plus tard, ce chiffre est passé à 374 espèces distinctes en 90 minutes.
“Lorsque nous avons commencé, de nombreuses pratiques très dommageables sévissaient dans les Raja Ampat : la pêche à la bombe, la pêche au cyanure de potassium, la pêche au requin, l’exploitation forestière”, explique Ammer.
“Tout cela a été lentement éradiqué. Dans notre cas, principalement en créant d’autres options pour gagner sa vie. Lorsque nous avons donné aux braconniers de tortues, aux pêcheurs de requins, (aux travailleurs de l’exploitation forestière) des emplois dans les centres de villégiature, ils n’ont plus besoin d’être impliqués dans des pratiques nuisibles.”
Les deux sites de Papua Diving sont construits dans des zones qui avaient déjà été perturbées ; tous deux étaient d’anciennes plantations de cocotiers, ce qui signifie qu’aucune forêt vierge n’a été détruite.

Construits pour la plupart avec des matériaux locaux

Ils ont été construits pour la plupart avec des matériaux locaux, tandis que l’inclusion d’acier inoxydable prolonge la durée de vie du bois. Les toits sont faits de feuilles de palmier en chaume traditionnelles, récoltées par les communautés locales et achetées auprès d’elles.
Ils ont conçu des catamarans plus économes en carburant, construits par des personnes locales. Un nouveau catamaran en cours de développement sera entièrement électrique et autonome lorsqu’il touchera l’eau.
Les deux complexes de Papua Diving disposent tous deux de centres de conservation et de plongée, et quelque 90 % de leur personnel est local.
Lorsqu’on lui demande quels sont ses endroits préférés pour plonger à Raja Ampat, Ammer répond que la liste est presque infinie.
“Je suis encore souvent étonné lorsque je regarde autour de moi pendant une plongée. Je me demande si je n’ai pas rêvé tout cela”, dit Ammer, qui a lui-même nommé de nombreux sites de plongée de la région.
Outre le célèbre récif maison de Papua Diving, le Cap Kri, Sardines Reef est réputé pour avoir “tant de poissons qu’ils bloquent parfois la lumière du soleil”.
Melissa’s Garden, nommé d’après la fille d’Ammer, abrite un plateau corallien peu profond d’une beauté stupéfiante, rempli de coraux durs et mous. Otdima, qui abrite un plateau de corail dur, porte le nom d’Otto Awom, un Papou local qu’Ammer a formé pour devenir l’un de ses guides de plongée les plus expérimentés.

Beaucoup de chose à voir

Il y a également beaucoup de choses à voir au-dessus de l’eau à Raja Ampat.
“L’eau est parsemée de minuscules affleurements en forme de champignons, drapés de sarracénies et d’orchidées sauvages”, explique Misool’s Miners.
“Le plus grand arthropode terrestre, le crabe des cocotiers, se faufile dans le sous-bois et des espèces d’oiseaux inhabituelles, comme le cacatoès à crête soufrée, le calao de Blyth et le milan brahmanique, sont fréquemment observées. Les mangroves épaisses servent de nurseries aux jeunes poissons et de refuge caché pour les roussettes, ou chauves-souris frugivores.
“Sur terre, des randonnées vous récompenseront par des vues extraordinaires sur les îles karstiques emblématiques et les lagons bleus.”

Luis Kabes, guide de plongée local chez Papua Diving, explique à CNN Travel que pour vivre la meilleure expérience à Raja Ampat, les voyageurs devraient également “visiter un village local et partager un peu de temps à l’école locale.”
“Parlez-nous de votre pays et apprenez de nous. Partagez un repas”, dit Kabes, qui vient du village de Sawandarek sur l’île de Batanta, l’une des principales îles des Raja Ampat.
Il se dit fier que les Raja Ampat soient devenus un endroit aussi célèbre et il est fier d’être guide de plongée.
Après avoir passé trois décennies à Raja Ampat et y avoir visité plus de 400 sites d’avions de la Seconde Guerre mondiale, Ammer convient que la plus grande attraction est la population.
“Interagissez avec les gens. N’importe où, ajoute Ammer, vous tomberez peut-être aussi amoureux d’eux et ne voudrez plus jamais rentrer chez vous.”